Cáncer de páncreas: causas, síntomas, tratamiento y prevención

El páncreas es un órgano con forma de pera que se encuentra detrás del estómago y frente a la columna vertebral. Produce ciertas hormonas importantes y ayuda en el proceso de digestión. El cáncer de páncreas comienza cuando las células del páncreas crecen y se dividen sin control. Los síntomas del cáncer no son identificables en las primeras etapas. El tratamiento de este tipo de cáncer depende del estadio del cáncer. El cáncer de páncreas es común y afecta por igual a hombres y mujeres.

¿Qué es el páncreas?

El páncreas está situado en la parte inferior del abdomen. Tiene dos tipos de células. Ellos son:

  • Células exocrinas : forma la mayor parte de las células pancreáticas. Estas células son las principales responsables de producir enzimas que ayudan en la digestión de los alimentos.
  • Células endocrinas : estas células forman un pequeño porcentaje de las células pancreáticas. Las células endocrinas también se denominan islotes de Langerhans. Estas células liberan hormonas como la insulina y el glucagón en el torrente sanguíneo. Estas hormonas ayudan a regular los niveles de azúcar en sangre.

Causas del cáncer de páncreas:

Los estudios de investigación muestran que las mutaciones genéticas son la razón principal del cáncer de páncreas. Las variaciones pueden ocurrir debido a la herencia de genes mutantes o debido a cambios genéticos repentinos que ocurren en el cuerpo humano. Estas mutaciones dan como resultado el crecimiento y la multiplicación anormales de las células pancreáticas, lo que conduce a la formación de un tumor.

Junto con estos factores genéticos, algunos factores de riesgo como la diabetes (de aparición repentina) también causan cáncer de páncreas.

Tipos de cáncer de páncreas:

El cáncer de páncreas se puede dividir en los siguientes tipos según las células afectadas.

  1. Tumores exocrinos : estos son los tipos más comunes de todos los cánceres de páncreas. Los tumores exocrinos de páncreas comienzan en los conductos del páncreas. Este cáncer que afecta a las células exocrinas se denomina adenocarcinoma de páncreas.
  2. Tumores endocrinos : este tipo de cáncer se presenta con poca frecuencia. Los tumores endocrinos pancreáticos comienzan a formarse en los islotes de Langerhans y se conocen como tumores neuroendocrinos pancreáticos.

Síntomas del cáncer de páncreas:

Los síntomas no aparecen en las etapas iniciales del cáncer de páncreas. Pero los síntomas comienzan a aparecer a medida que avanza el cáncer.

Algunos de los síntomas comunes incluyen:

  • Dolor o malestar en el abdomen.
  • Dolor que se irradia a la región media de la espalda.
  • Decoloración amarillenta de la piel y los ojos (signos de ictericia)
  • Náuseas y vómitos
  • Diabetes repentina o de reciente aparición
  • Pérdida de peso inexplicable
  • Pérdida de apetito
  • Indigestión
  • Heces malolientes
  • Fatiga general
  • Síntomas psicológicos como depresión e ira.

Factores de riesgo del cáncer de páncreas:

Algunos de los factores de riesgo comunes incluyen:

  • Antecedentes familiares de cáncer de páncreas.
  • Envejecimiento
  • Hábitos de estilo de vida como fumar y beber
  • Obesidad
  • Infección o inflamación prolongada de las células pancreáticas.

Complicaciones del cáncer de páncreas:

El diagnóstico y el tratamiento precoces del cáncer de páncreas son fundamentales para evitar el desarrollo de más complicaciones. Las complicaciones comunes de este tipo de cáncer incluyen:

  • Ictericia
  • Pérdida excesiva de peso.
  • Dolor severo en el abdomen.
  • Obstrucción intestinal
  • Muerte

Incluso después del tratamiento con quimioterapia, el pronóstico de este cáncer no es bueno, la tasa de mortalidad es mayor si hay un retraso en el diagnóstico de este tipo de cáncer.

Diagnóstico de cáncer de páncreas:

El diagnóstico de cáncer de páncreas incluye tanto el examen físico como las pruebas de diagnóstico.

Examen físico:

La toma de antecedentes detallada incluye un cuestionario sobre los síntomas de los pacientes, las condiciones de la enfermedad subyacente, los medicamentos que se utilizan y los antecedentes familiares de cáncer. El examen físico proporciona un análisis de los signos vitales y la observación de signos anormales como pérdida de peso o irritabilidad.

Las pruebas de diagnóstico incluyen:

Prueba de sangre:

Esta prueba implica la extracción de una muestra de sangre del paciente para verificar la presencia de proteínas específicas llamadas marcadores tumorales que son indicativos de cáncer. CA 19-9 es el marcador tumoral común presente en los individuos con cáncer de páncreas.

Prueba de ultrasonido:

Esta prueba utiliza ondas ultrasónicas para obtener las imágenes del páncreas. En los casos de cáncer de páncreas, la ecografía endoscópica (se inserta un pequeño transductor de la ecografía en la punta del tubo del endoscopio) es el método de elección para el diagnóstico, ya que ofrece una visión clara del páncreas.

Tomografía computarizada (TC):

El procedimiento de exploración implica el uso de rayos X para obtener imágenes transversales del páncreas. También ayuda a evaluar la propagación del cáncer a las estructuras circundantes.

Exploración de imágenes por resonancia magnética (IRM):

Esta exploración implica el uso de ondas de radio y magnéticas para crear imágenes detalladas del páncreas y los vasos sanguíneos circundantes.

Tomografía por emisión de positrones (PET):

Esta exploración implica el uso de un fármaco radiactivo para estudiar principalmente el grado de diseminación de las células cancerosas más allá del páncreas.

Biopsia:

Este procedimiento de prueba implica la extracción de una pequeña cantidad de tejido del páncreas y su examen bajo el microscopio. Es útil detectar las células cancerosas y determinar la gravedad del cáncer.

Los cánceres de páncreas se dividen en diferentes etapas según la extensión del tamaño de un tumor y la diseminación de un tumor a las partes del cuerpo circundantes.

Etapas del cáncer de páncreas:

El tratamiento y la recuperación dependen del estadio del cáncer. La etapa de la enfermedad se decide mediante el estudio de factores como el tamaño del tejido pancreático involucrado y el grado de propagación de la enfermedad a las áreas circundantes.

Etapa 0 : etapa no invasiva; las células cancerosas están presentes dentro de las células del páncreas. No se puede diagnosticar mediante pruebas de imagen.

Etapa 1 : etapa invasiva; las células cancerosas son invasivas y pueden diseminarse a estructuras cercanas en un rango de 2 a 4 centímetros.

Etapa 2 : etapa invasiva; las células cancerosas son invasivas y crecen a través del páncreas y también se diseminan a los ganglios linfáticos cercanos.

Etapa 3: etapa invasiva; las células cancerosas son invasivas e invaden las estructuras circundantes, como los vasos sanguíneos o los nervios. Pero las células no se diseminan a sitios muy distantes.

Etapa 4: etapa avanzada; las células cancerosas se diseminan ampliamente a partes distantes del cuerpo como el corazón, el cerebro, los pulmones y los riñones.

Tratamiento del cáncer de páncreas:

El tratamiento del cáncer se basa en la etapa del cáncer. El tratamiento tiene como objetivo eliminar o al menos reducir la progresión de los síntomas de la enfermedad.

El tratamiento incluye:

Cirugía:

La cirugía consiste en la extirpación total o parcial del páncreas. Los diferentes tipos de operaciones incluyen:

  • Procedimiento de Whipple:

Esta cirugía implica la extirpación de la cabeza del páncreas, junto con los tejidos circundantes.

  • Pancreatectomía distal:

Es la cirugía que involucra el lado izquierdo del páncreas y se llama pancreatectomía distal. Esta cirugía también puede requerir la extracción de una pequeña cantidad de bazo.

  • Pancreatectomía total:

Esta cirugía implica la extirpación de todo el páncreas y este método se llama pancreatectomía total.

En etapas avanzadas de la enfermedad, las personas deben tomar insulina y terapia de reemplazo enzimático después de este proceso de extirpación completa del páncreas, para llevar una vida saludable.

Radioterapia:

En radioterapia, se utilizan radiaciones o rayos X de alta intensidad para destruir las células cancerosas del páncreas. Esta radioterapia es externa (la máquina envía radiaciones) o interna (la sustancia radiactiva se sella y se coloca en el sitio del cáncer).

Los médicos pueden recomendar radioterapia después de la cirugía o junto con quimioterapia.

Quimioterapia:

En la quimioterapia, los medicamentos se utilizan para destruir las células cancerosas o detener la división celular. Los medicamentos se administran por vía oral o por inyección a través de una vena. La quimioterapia se administra después de la cirugía, junto con la radioterapia. También se administra en etapas avanzadas de la enfermedad cuando las células cancerosas se diseminan a otras partes del cuerpo.

En algunos casos, es posible que no se considere la cirugía para el tratamiento debido a algunas complicaciones subyacentes. En tales casos, el tratamiento del cáncer de páncreas implica una combinación de radioterapia y quimioterapia.

Medicamentos:

En este método de tratamiento, se administran analgésicos opioides para aliviar el dolor sintomático. Los opioides son de diferentes tipos, opioides más fuertes y opioides más débiles. Estos medicamentos se administran en forma de tabletas o en forma líquida.

La terapia de reemplazo enzimático (administración de enzimas pancreáticas), para ayudar en la digestión, también se considera para el tratamiento en algunos casos de cáncer de páncreas.

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